Un futuro más accesible: audífonos y la tecnología de audio para hacerlo posible

El CEO de Apple, Tim Cook, ha expresado reiteradamente su convicción de que la tecnología debe ser accesible para todos. Durante décadas, los productos de Apple se han incluido con características de accesibilidad, una prueba de que estos valores están profundamente arraigados en la empresa.

Apple incluso lanzó un sitio web dedicado de accesibilidad en 2016, que muestra las historias de varias personas y cómo sus vidas se han beneficiado de los productos accesibles. Una de las ramas de accesibilidad que ha recibido una mayor atención es la audición. Mientras que iOS ha soportado audífonos en cierta capacidad durante años, la integración profunda con el iPhone se hizo posible por primera vez cuando Apple amplió su programa de licencias Made for iPhone (MFi) para cubrir dispositivos auditivos. Los avances en la tecnología Bluetooth Low Energy junto con un protocolo de transmisión de audio patentado han sido esenciales para permitir el lanzamiento de audífonos e implantes cocleares compatibles con iPhone. Al mismo tiempo, Apple desarrolló un producto de audio propio: AirPods. Los auriculares inalámbricos incluyen tecnología avanzada de baja energía, alimentada por el chip W1 diseñado por Apple. Entre el trabajo de la compañía tanto en accesibilidad como en audio, Apple se encuentra en una posición única para transformar drásticamente el mercado del aumento auditivo.

El paisaje de hoy Pase unas horas en cualquier área metropolitana importante y verá lo penetrantes que se han vuelto los AirPods. En lugar de ser un producto tecnológico, los AirPod se ven más como un accesorio de moda, usado tan casualmente como un Apple Watch. Sin embargo, para las personas con pérdida auditiva, la utilidad de AirPods aún no se puede realizar por completo. “Los AirPods y las almohadillas para los oídos generalmente no funcionan tan bien para mí, principalmente porque requieren quitar el audífono”, explicó Ezekiel Elin, un programador y estudiante que usa audífonos Bluetooth. “Esto está bien en casa, pero ¿qué pasa en el autobús? También requiere volver a colocarlos cuando quieras escuchar normalmente “.

Los fabricantes de audífonos hechos para iPhone han intentado optimizar esta experiencia con funciones como llamadas telefónicas y transmisión de música directamente al receptor de la ayuda. El verano pasado, el fabricante Cochlear trabajó directamente con Apple para crear el primer procesador de sonido de implante coclear MFi. Cochlear dice que el implante “fue recibido abrumadoramente por la emoción y la anticipación” de clientes clínicos que esperaban la tecnología. Otros también han visto un gran interés en los audífonos conectados al iPhone. Starkey Hearing Technologies fue una de las primeras incorporaciones al campo de MFi con su línea de productos Halo. “Vemos mucha más gente mirando el audífono y esencialmente viéndolo como una extensión de tecnología para el teléfono inteligente”, dijo Jason Galster, gerente sénior de Investigación en Audiología de Starkey. “Las personas responden muy positivamente”.

Las recientes adiciones, como la función Live Listen, incluso permiten utilizar un iPhone como micrófono remoto para audífonos. “Hasta cierto punto, la integración de la función de audífonos en iOS ha modificado el uso típico”, dijo el Dr. Brad Ingrao, audiólogo principal de consultoría y SME. “En mi población, esto alienta a más usuarios a utilizar programas adicionales, como micrófonos direccionales y telebobinas, ya que ahora son más fáciles de acceder que los botones en la oreja, que a menudo son muy pequeños”. Sin embargo, incluso los audífonos modernos sufren problemas que pueden conducir a una experiencia de usuario frustrante. La funcionalidad ampliada ha aumentado la cantidad de educación del paciente requerida para operar los dispositivos. Algunos usuarios han informado problemas de conexión desde el lanzamiento de iOS 11.

Las deficiencias en las ofertas actuales han abierto la puerta a un mercado de terceros que intentan aumentar la audiencia. Los amplificadores de sonido personales como los audífonos Bose y los audífonos Here One de los ya desaparecidos Doppler Labs combinan la utilidad de un audífono con la calidad del sonido y la facilidad de uso de los audífonos. Algunas aplicaciones de iOS han prometido ayudar a quienes sufren pérdida auditiva sin usar audífonos. Fennex, Petralex y MyEar adoptan diferentes enfoques para el aumento de sonido, el último de los cuales fue desarrollado por un dúo de padre e hijo que estaban cansados ​​de recurrir a la lectura de labios para comunicarse. Mirando hacia el futuro Apple ya ha desarrollado soluciones únicas para algunos de estos problemas con AirPods, y podría usar los auriculares inalámbricos como su propia plataforma para el aumento de la audición. Si bien los AirPods de hoy en día no ofrecen amplificación de sonido desde el primer momento, ya cuentan con micrófonos y acelerómetros de formación avanzada de haces que detectan la fuente de su voz y reducen de forma inteligente el ruido de fondo. El chip W1 que se encuentra en AirPods también permite el emparejamiento y conexión sin problemas con un iPhone, sincronizando la configuración con todos los dispositivos conectados a iCloud.

Otras características diseñadas por Apple que ya se usan en productos existentes podrían elevar la experiencia de los audífonos más allá de lo que actualmente es posible de terceros, gracias a la profunda integración que ofrece el hardware y el software. La cancelación sofisticada del eco y la conciencia espacial utilizada en el próximo altavoz HomePod, si se llevara a AirPods, podría ayudar a “sintonizar” el audio que escucha en cada entorno. Un HomePod podría incluso ser utilizado como un micrófono remoto para la función de escucha en vivo ya compatible con algunos audífonos.